Los secretos de la Gran Nube de Magallanes

4 de junio de 2010


En su afán por comprender los secretos del Universo,los astrónomos utilizan la Gran Nube de Magallanes como laboratorio de investigación. En esta nueva imagen tomada por la Wide FieldImager (WFI) del Observatorio de La Silla, en Chile, se observan una serie de diferentes objetos celestes que van desde remanentes de supernovas a cúmulos globulares. Los datos que aportan esta imagen son útiles para estudiar la evolución estelar y galáctica.
La Gran Nube de Magallanes se encuentra a tan sólo 160.000 años luz de la Vía Láctea, una distancia relativamente corta en términos cósmicos. Esta proximidad hace que sea un objeto muy importante ya que sus características pueden ser estudiadas con mucho detalle. La Gran Nube de Magallanes se encuentra en la constelación de Doradus, en el cielo austral. Es una de las galaxias que forman parte del Grupo Local de Galaxias, pero su masa es solamente de una décima parte de la masa de nuestra galaxia, y se extiende por unos 14.000 años luz. La Vía Láctea mide 100.000 años luz.
Los astrónomos la han clasificado como galaxia enana irregular. Su estructura irregular y su barra central sugieren que las fuerzas de marea que ha sufrido como consecuencia de su paso cercano a la Vía Láctea y a la Pequeña Nube de Magallanes, podrían haberla distorsionado, evolucionando desde una forma de espiral barrada clásica, a la forma actual.


Esta imagen es un mosaico de cuatro imágenes de la Wide Field Imager. La imagen cubre una región del cielo más de cuatro veces más grande que la Luna llena. El enorme campo de vista de esta cámara permite ver una amplia gama de objetos en la Gran Nube de Magallanes en una sola imagen, aunque sólo pueda ser incluida una pequeña parte de toda la galaxia. Decenas de cúmulos de estrellas jóvenes pueden verse como trazos de nubes de gas resplandecientes. Una enorme cantidad de estrellas débiles llenan la imagen de borde a borde y en el fondo son visibles más galaxias, más allá de la Gran Nube de Magallanes.
Los cúmulos globulares son colecciones de cientos de miles de millones de estrellas unidas por su gravedad en una estructura aproximadamente esférica de sólo unos pocos años luz de diámetro. Muchos grupos de cúmulos globulares órbitan la Vía Láctea y la mayoría de ellos son antiguos, con una edad de más de diez mil millones de años, y están compuestos principalmente de viejas estrellas rojas. La Gran Nube de Magallanes también tiene cúmulos globulares y uno de ellos es visible como el clúster ovalado blanco borroso de estrellas en la parte superior derecha de la imagen. Se trata de NGC 1978, un cúmulo globular inusualmente masivo. A diferencia de la mayoría de los cúmulos globulares, NGC 1978 se cree que tiene sólo 3,5 mil millones de años. La presencia de este tipo de objetos en la Gran Nube de Magallanes lleva a los astrónomos a pensar que la galaxia enana tiene una historia de formación estelar más reciente que la de nuestra Vía Láctea.
Además de ser una región de gran nacimiento estelar, en la Gran Nube de Magallanes también se han visto muchas muertes estelares espectaculares en forma de explosiones de supernovas brillantes. En la parte superior derecha de la imagen está el remanente de una supernova con la forma de una nube de mechones llamada DEM L 190, a menudo también se conoce como N 49. Esta gigantesca nube de gas resplandeciente es el remanente de supernova más brillante en la Gran Nube de Magallanes, y mide unos 30 años luz de diámetro. En el centro, en el lugar de la estrella original, ahora se encuentra una magnetar, una estrella de neutrones con un campo magnético muy potente. No fue hasta 1979 que los satélites que orbitan la Tierra detectaron un estallido de rayos gamma de gran alcance de este objeto, llamando la atención de las propiedades extremas de esta nueva clase de objetos exótico estelares creados por explosiones de supernovas.
Esta parte de la Gran Nube de Magallanes está tan llena de cúmulos estelares y otros objetos que los astrónomos pueden pasar toda su carrera explorándolos.

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