Posible explicación para las manchas de Plutón

2 de mayo de 2010

Hace unos pocos meses los científicos obtuvieron unas imágenes sin precedentes de Plutón con el telescopio espacial Hubble, en las que hallaron misteriosas manchas claras y oscuras en la superficie del planeta enano. Ahora los investigadores creen tener una idea de lo que está causando esas extrañas manchas
Las imágenes del Hubble, dadas a conocer en febrero, revelaron que Plutón era un mundo de color miel en la periferia del Sistema Solar, con sorprendentes variaciones de brillo por toda su superficie. Sobre la base de un análisis más detallado, los científicos dicen que las manchas oscuras pueden representar partes del terreno cubiertas de una pasta de compuestos orgánicos primordiales.
“Sabemos que hay metano en Plutón”, dijo Mike Brown, experto en planetas enanos del Caltech. “Esto es lo que creemos que sucede: La luz del Sol da sobre el metano y lo descompone en sus componentes químicos (hidrocarburos). Este proceso ha creado, durante millones de años, un aceite de color marrón rojizo oscuro, o una sustancia parecida al alquitrán, que se pega sobre el terreno. Estas áreas más oscuras se extienden y se hacen mayores cuando absorben más luz solar y provocan que más cantidad de hielo se sublime”.
Se cree que las manchas brillantes, a su vez, están relacionadas con zonas cubiertas de hielo de monóxido de carbono.
Las imágenes recientes de Plutón revelan una visión diferente de lo que los astrónomos observaron en imágenes anteriores, en parte porque la apariencia del planeta enano cambia con las estaciones. Pero las estaciones son extremadamente largas en Plutón: al planeta enano le cuesta 248 años terrestres hacer un viaje completo alrededor del Sol.
“Hasta mediados de los 80, el hemisferio norte de Plutón estuvo inclinado en contra del Sol durante más de 100 años, acumulando una cantidad sustancial de escarcha”, dijo el autor principal del estudio, Marc Buie, del Instituto de Investigación del Sudoeste. “Ahora el hemisferio norte está entrando en la luz solar y parece, como se muestra en las imágenes del Hubble, que está volviéndose más brillante.”
En este mismo momento, Plutón se encuentra a una temperatura de unos -232 grados Celsius, tras su máximo acercamiento al Sol a finales de los 80. Pero experimentará tiempos más fríos en el futuro.
Y los científicos piensan que, cuando las temperaturas sean lo suficientemente frías, los gases de la tenue atmósfera del planeta enano se congelarán y caerán hacia al suelo.
“Ahora, Plutón está alejándose de nuevo del Sol”, dijo Brown. “Poco a poco, se volverá más y más frío y su atmósfera se congelará en su superficie. De hecho, eso ya debería haber comenzado a suceder, pero al parecer no es así, lo que es un misterio”.
Si la Tierra alguna vez se enfriase lo suficiente como para que su atmósfera se congelara, se crearía una capa de 9 metros de espesor. Por fortuna, nuestro planeta es un paraíso tropical en comparación con Plutón. Y la atmósfera de Plutón es tan tenue que cuando se congela crea sólo una película helada de nitrógeno y metano. A lai zquierda tenéis una imagen artística de la superficie de Plutón.
Las nuevas imágenes de Plutón del Hubble son apenas la punta del iceberg para los científicos que estudian el mundo helado. La nave New Horizons de la NASA se dirige actualmente hacia Plutón, en un recorrido que durará una década a través de todo el Sistema Solar.
La NASA lanzó la New Horizons en enero de 2006. Ésta sobrepasó la Luna 10 horas después y rodeó Júpiter un año más tarde, por lo que es la nave espacial más rápida que se haya enviado jamás a otro planeta.
La sonda debe sobrevolar Plutón y sus tres lunas (Caronte, Nix e Hydra) en julio de 2015.

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