Herschel estudia la formación estelar en galaxias tempranas

22 de mayo de 2010

Durante más de una década los astrónomos han estado intrigados en las causas de por qué las galaxias brillantes y distantes en el Universo, están formando estrellas a una tasa tan elevada. Se preguntan los motivos que llevan a que se produzcan estos nacimientos tan prolíficos, y en qué tipo de ambiente espacial se desarrollan.
Ahora, usando una cámara de alta sensibilidad a bordo del Telescopio Espacial Herschel, un equipo de astrónomos de la UC Irvin, dirigidos por Asantha Cooray, han realizado un mapa con la apariencia que debería tener el cielo hace 10.000 millones de años.
Los científicos de la UCI descubrieron que estas galaxias brillantes se encuentran preferentemente en las regiones del Universo que contiene más materia oscura, siendo la presencia de esta materia,la que causaría este aumento de producción de estrellas.
"Gracias a la excelente resolución y a la sensibilidad espectral y fotométrica del Herschel, logramos realizar un mapa en detalle de la distribución espacial de las galaxias masivas, y de su formación estelar, que vivieron en un Universo temprano.", dijo Cooray. "Todo indica que estas galaxias son producto de las fusiones de más galaxias lo que las habría llevado a acumular más cantidades de materia oscura."
Esta información permitirá a los científicos adaptar las teorías convencionales de formación galáctica para dar cabida a las galaxias de gran tasa de formación estelar.
Herschel es el mayor telescopio espacial operativo en la actualidad. Trabaja en las longitudes del espectro infrarrojo, invisibles para el ojo humano. Una de las tres cámaras a bordo del telescopio, Spire,ha permitido que Cooray y sus colegas estudien una región del cielo equivalente a 60 veces el tamaño de la Luna llena, entre las constelaciones de la Osa Mayor y de Draco. Entre los miembros del equipo se encuentran Alexandre Amblard, Paolo Serra, estudiante postdoctoral, y los estudiantes Ali Khostovan y Ketron Mitchell-Wynne.
Los datos analizados en este estudio fueron unos de los primeros en llegar desde Herschel. UCI es una de las cuatro instituciones educativas en EE.UU. que participan en Herschel. Seb Oliver, profesor de la Universidad de Sussex, que lleva la encuesta, calificó los hallazgos de emocionantes.
"Es exactamente el tipo de cosa que se esperaba de Herschel", dijo, "y sólo fue posible porque podemos ver miles de galaxias gracias a él."
El estudio aparecerá en un número especial de Astronomy & Astrophysics dedicado a los primeros resultados científicos de Herschel. El proyecto seguirá recogiendo imágenes a través de grandes áreas del cielo con el fin de construir una imagen más completa de cómo se han desarrollado las galaxias y han interactuado en los últimos 10.000 millones de años.

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