Enanas blancas binarias ricas en helio generan violentas erupciones regulares

27 de mayo de 2010

Las estrellas enanas blancas ricas en helio son los restos compactos del estado final de las estrellas como nuestro Sol. Ahora, un equipo de astrónomos dirigidos por Gavin Ramsay,del Observatorio de Armagh, en el Reino Unido, han detectado una violenta erupción procedente de una pareja de enanas blancas binarias que orbitan una alrededor de la otra cada 25 minutos.
Por lo general,estos estallidos tienen lugar a intervalos regulares y son predecibles, produciéndose cada dos meses, tal y como se ha deducido gracias a los datos aportados por el telescopio robótico de Liverpool, situado en las Islas Canarias, y con las aportaciones del Observatorio Swift.
Esta pareja, situada en la constelación de Draco, han sido denominadas KL Dra. Están separadas una distancia equivalente a la mitad de la distancia que separa la Tierra de la Luna, es decir, están lo suficientemente cerca, como para que la componente más masiva acrete helio de la componente más ligera.
Este flujo de helio viaja de una enana blanca a otra a velocidades de miles o millones de kilómetros por hora. La mayoría de las veces este material se deposita sobre un disco de acreción que rodea a la estrella más masiva,  precipitando sólo una pequeña parte de este helio sobre su superficie, provocando un resplandor en el óptico, en el ultravioleta, y en rayos X. Sin embargo, el equipo de científicos descubrió que el material acumulado en el disco, se libera de repente en una erupción gigantesca que hace brillar al sistema un factor de decenas de veces superior a su brillo habitual.
Este es uno de los pocos sistemas binarios hallados en los que se ha detectado que el material acretado sea helio. El hidrógeno presente originalmente en las estrellas se ha tranformado en helio y en elementos más pesados a medida que estas han envejecido. Casi todos los demás sistemas interactuantes lo que intercambian son corrientes de hidrógeno. Debido a que el helio es más pesado y a que tiene propiedades diferentes a las del hidrógeno, el equipo espera que las características de las erupciones de KL Dra sean diferentes a las de los sistemas binarios de acreción de hidrógeno más comunes en nuestro Universo.
Como KL Dra es una binaria acretora de helio que entra en erupción de manera regular y de forma predecible, los astrónomos pueden planificar las observaciones de este sistema mediante un sistema de telescopios en el momento del estallido. Estas observaciones son de importancia para la rama de la evolución estelar,ya que este disco de acreción , aunque sea formado por helio, tiene otros análogos en el Universo. El mismo proceso de acumulación puede ser el mecanismo por el cual se forman los agujeros masivos del centro de las galaxias.
Los astrónomos obtuvieron observaciones complementarias de KL Dra con el observatorio Swift. Se ha demostrado que la erupción emitió fuertemente en el ultravioleta (UV). Sorprendentemente, a diferencia de las binarias acretoras de hidrógeno, no hubo cambios en el brillo del sistema en el espectro de los rayos X durante la erupción.
Tom Barclay, del Observatorio de Armagh, comenta que tienen planeado estudiar una docena de sistemas binarios acretores de helio para comprobar si se comportan de la misma manera.
Fue una gran sorpresa al ver una segunda explosión de KL Dra sólo 2 meses después de la primera. Entonces se predijo que la siguiente erupción se produciría el 7 de diciembre del año pasado, como exactamente ocurrió.
Como los rayos X y la mayoría de la radiación UV no penetran la atmósfera terrestre,este tipo de observaciones deben realizarse desde el espacio, para observar las emisiones de alta energía de estos objetos extremos. De ahí la necesidad de contar con los datos de Swift.
"Proyectos como este pueden tardar varios años en dar resultados, así que fue estupendo obtener este resultado interesante después de sólo unos meses", dijo Ramsay.


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