Cassini descubre "rocas" brillantes sobre Titán

13 de mayo de 2010

La sonda de la NASA Cassini-Huygens ha descubierto que la región de Xanadu,  en la luna de Saturno Titán, cuyos canales se muestran en la fotografía de la izquierda, se encuentra pavimentada con millares de bolas de hielo de apariencia luminosa. Estas bolas de hielo han sido pulidas por las tormentas que se producen en la zona. Al analizar los datos obtenidos con el radar, los científicos han calculado que el tamaño de estas esferas oscila entre unos pocos centímetros hasta tal vez un par de metros de diámetro. Estas esferas probablemente se originaron como parte del hielo de agua procedente del lecho de roca más alto de Xanadu.
"Creemos que en este área ocurrió un fenómeno similar al que ocurre en la Tierra, cuando los ríos pulen las rocas", dijo Alice Le Gall, becaria postdoctoral en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA, en Pasadena, California, y autora principal del estudio, que usó el instrumento de radar de la Cassini.
En algunas zonas de la Tierra, las lluvias repentinas pueden desencadenar aludes de lodo e inundaciones en las periferias de las montañas de las zonas desérticas. Estos flujos recogen piedras y escombros que caen aguas abajo. En Titán los flujos parecen haber ocurrido periódicamente en una escala catastrófica. Sin embargo, en esta luna, la lluvia está formada por metano y etano líquido. Los científicos creen que estas rocas están principalmente formadas por una masa dura de hielo de agua aproximadamente a unos -180ºC, a diferencia de la composición mineral de las rocas terrestres. En la siguiente fotografía podemos ver una comparación  de las rocas presentes en Xanadu con una imagen de unas rocas de río terrestres.


Estas piedras de río ya fueron observadas anteriormente cuando aterrizó sobre la luna la sonda espacial europea Huygens, cerca del ecuador, en la frontera entre las regiones de Adiri y Shangri. Esta zona también mostró signos de inundaciones repentinas que depositaron adoquines de alrededor de 2 a 20 centímetros de diámetro.
Pero los canales de araña en esta parte sur de las tierras bajas de Xanadú parecían más brillantes en las observaciones hechas con el radar de la Cassini, que la zona de aterrizaje de la Huygens. De hecho, los canales que fueron explorados por la Cassini en mayo de 2008, se encuentran entre las características más brillantes jamás vistas en Titán por el radar.
En un trabajo publicado en la revista Icarus, Le Gall y sus colegas concluyeron que la explicación más plausible para el brillo extremo de los canales de Xanadu es la existencia en este área de una colección de sedimentos esféricos y transparentes, más compactados que los adoquines presentes en el lugar de aterrizaje de la Huygens.
Las esferas parecen estar hechas de hielo de agua, posiblemente dopadas con amoníaco, lo que las haría más brillantes para el radar de la Cassini, ya que reflejan mejor la luz que reciben. En cuanto a su formación, los expertos creen que son el resultado del choque de la arena contra las rocas de metano. Además, las bajas temperaturas que se registran en Titán contribuyen a la deformación y fractura de las mismas.
Xanadu es una región grande con una pendiente suave hacia el sur. Los flujos podrían haber viajado por cientos de kilómetros hasta llegar allí. La forma sutil de estas esferas podría proceder del roce que sufrieron las rocas que fluían con el grano fino. O tal vez, su forma se deba a que a las temperaturas frías de Titán, el hielo sea más maleable, y durante las colisiones de rocas, en vez de darse fracturas, se produzcan deformaciones plásticas. Los flujos de hielo que transportaron estas esferas, probablemente, alcanzaron una velocidad de un metro por segundo.
Este equipo de científicos tiene planes de seguir buscando otros ejemplos de esferas pequeñas en la superficie de Titán y comentan que se necesitan más estudios sobre las propiedades mecánicas del hielo de agua a temperaturas tan frías.
"Este es un ejemplo más de que Titán es un mundo con procesos similares a la Tierra", dijo Linda Spilker, científica del proyecto Cassini en el JPL. "A medida que cambian las estaciones en Titán, tal vez tengamos la oportunidad de ver el flujo de metano a través de algunos de los canales del río".

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