Región de formación estelar temprana estudiada gracias a una lente gravitatoria

12 de abril de 2010


La investigación de las lentes gravitatorias comenzó con Einstein en 1915. Eddington continuó su trabajo en 1919, y en la última década, los astrónomos de todo el mundo han encontrado numerosos ejemplos de este fenómeno. Ahora, los equipos de LABOCA y SABOCA están consiguiendo, utilizando la teoría de la relatividad general de Einstein, observar en el acto el nacimiento de estrellas en una galaxia muy lejana.
Cómo evolucionaron las galaxias es uno de los temas que se mantienen abiertos hoy en día en la astrofísica. Y una de las preguntas que más inquieta a los científicos es saber cómo se formaron tan rápido las estrellas en las galaxias tempranas. Esta formación estelar no la podemos estudiar en nuestra galaxia, ni en nuestras galaxias vecinas.
Son varios los indicios que indican que la formación estelar era más rápida en un Universo joven, pero obtener datos de estas protoestrellas es muy difícil a causa de la gran distancia que nos separa, y porque las cortinas de polvo opaco que envuelven a las estrellas en su nacimiento impiden el paso de la mayor parte de la luz.
En mayo de 2009 el equipo de LABOCA identificó a la galaxia SMMJ2135-0102 con un corrimiento al rojo de 2,32, y con una luminosidad amplificada por una lente gravitacional causada por un grupo de galaxias masivo que se encuentra entre nosotros y esta galaxia. Esta lente permite observar regiones de formación estelar en escalas de unos 100 parsecs. Este tipo de resultados permite el estudio de la formación de galaxias y de su evolución a un nivel de detalle no posible hasta ahora, y abre la posibilidad de completar estas investigaciones en un futuro con el proyecto ALMA.
Swinbank Marcos explica que las regiones de formación estelar dentro de SMMJ2135-0102 son de alrededor de 100 parsecs de diámetro, pero su luminosidad es aproximadamente 100 veces superior a los previstos para las típicas regiones de formación estelar.
James Dunlop, de la Universidad de Edimburgo, sugiere que las galaxias como SMMJ2135-0102 formaron estrellas en tanta abundancia, porque todavía tenían mucho gas , la materia prima para la fabricación de estrellas. Antes de hace unos 10 millones de años, la gravedad no había tenido suficiente tiempo todavía para colapsar grupos de gas lo suficiente como para formar nuevas estrellas. Hoy en día, es poco el gas que queda en muchas galaxias para la nueva formación estelar.

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