McNaught es el cometa más grande observado hasta ahora

14 de abril de 2010


Hay diferentes maneras de medir un cometa. El cometa Hale-Bopp, por ejemplo, tiene un núcleo de más de 90 kilómetros de diámetro, siendo el más grande jamás encontrado hasta ahora. Y la cola del cometa Hyakutake se extendía a una distancia de más de 500 millones de kilómetros del núcleo, la distancia más grande conocida. Pero ahora un grupo de científicos han identificado una nueva categoría para medir la talla de un cometa: la región del espacio perturbado por la presencia del cometa. Y para esta clase, el primer premio recae en el cometa C/2006 P1 McNaught, que adornó nuestros cielos en enero y febrero de 2007. Por supuesto, McNaught también podría ganar el premio al cometa más pintoresco.
El Dr. Geraint Jones, del University College de Londres, y su equipo, utilizaron datos del 2007 tomados por la nave espacial Ulises, que ahora ya no está activa, para medir el tamaño de la región del espacio perturbado por la presencia del cometa.
Ulises encontró que la cola del cometa McNaught de gas ionizado se extendía a una distancia del núcleo de más de 225 millones de kilómetros, abarcaba un área mucho mayor de lo que podíamos ver desde la Tierra.
"Fue muy difícil de observar la cola de plasma del cometa McNaught en comparación con la cola de polvo brillante", dijo Jones.
Lo que podemos decir es que Ulises tardó sólo 2,5 días para atravesar el viento solar que rodeaba al cometa Hyakutake, mientras que para el cometa McNaught tardó 18 días. Esto demuestra que el cometa fue espectacular.
"La escala de un cometa activo depende del nivel de salida de gases en lugar del tamaño del núcleo", dijo Jones. "Los núcleos de los cometas no son necesariamente activos en toda su superficie, lo que podemos decir es que el nivel de producción de gas del cometa McNaught fue claramente mucho mayor que el de Hyakutake".

Más información en el enlace.

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