Extraña cadena de cráteres sobre la superficie de la Luna

4 de abril de 2010

El 17 de julio de 2009, la sonda LROC observó antes de que se cumpliera su primer mes de misión, una estraña estructura en la superficie lunar.
En ese momento, la nave estaba en su órbita preliminar, más alta sobre la superficie lunar que su órbita científica prevista, por lo que en su resolución completa, era cerca de tres veces menor de lo que es capaz de fotografiar en su órbita actual. Pero incluso a esta escala, la visión que nos muestra es asombosa. La imagen  inferior izquierda cuenta con una resolución de 10 metos por píxel, y toda la fotografía ocupa un área de 15 x 80 kilómetros de tamaño.
¿Qué proceso podría ser el responsable de estos raros cráteres elípticos? Definitivamente no son cráteres de impacto. Como están en una cadena en las llanuras volcánicas y tienen un esquema un tanto sinuoso, es tentador suponer que tienen su origen en algún tipo de actividad volcánica, siendo quizá pozos colapsados mediante un tubo de lava situado bajo la superficie. Pero esta explicación no acaba de convencer. ¿Por qué? Al mirar los espacios entre las fosas elípticas, en medio de los pozos, se elevan pequeñas colinas. Y en el extremo sur de la cadena elíptica, las piscinas elípticas desaparecen y la característica predominante se convierte en una colina con un esquema un tanto irregular.
Esta colina de contorno irregular presenta una morfología similar a las llanuras de lava de la Luna y de Venus, e incluso a las llanuras de inundación de lava basáltica de la Tierra, como la que hay en la meseta del río Columbia.


En la imagen de la derecha se pueden apreciar los pozos en colapso en la máxima resolución de 1,5 metros por píxel. Esta fotografía abarca un área de 2,8 x 7,4 kilómetros. La iluminación presente en el momento en el que se tomó la fotografía permite ver las sombras que arrojan al suelo los cráteres elípticos. Dado que la Luna carece de atmósfera, no existe básicamente ninguna luz que se dispersa en las sombras. En las zonas iluminadas por el Sol se pueden ver delicadas fracturas concéntricas a los cráteres elípticos. Este tipo de fracturas se forman cuando hay una caída en pendiente y no hay fuerza suficiente para sostener los materiales en la pared, por lo que empiezan a deslizarse. Se percibe por lo tanto algún tipo de fisura debajo de la superficie que se está abriendo, por lo que el suelo se está deslizando hacia abajo. Este material cuando cae provoca un colapso de las rocas que se manifiesta con estructuras sinuosas, es decir, con la aparición de unas crestas de arrugas porducto de la tensión. Pero hay lugares en los que la tensión no es la suficiente para colapsar en pozos. Es decir,el origen de esta estructura puede deberse a una fisura que se está abriendo bajo esta superficie, de tal forma que los materiales han colapsado en algunas zonas y en otras no.

Más información en el enlace.

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