Encélado deja burbujas de plasma a su paso

18 de abril de 2010


Observaciones realizadas con dos instrumentos de la Cassini evidencian que la luna Encélado deja un complejo patrón de ondas y de burbujas a su paso en su órbita alrededor de Saturno. La magnetosfera del planeta de los anillos se llena de partículas cargadas eléctricamente (plasma) provenientes tanto del planeta como de sus lunas.Según Sheila Kanani, del University College de Londres y descubridora del fenómeno, estas burbujas de partículas de baja energía se forman cuando Encélado pasa a través de este plasma.
Cassini ha realizado nueve sobrevuelos sobre Encelado (la sexta luna más grande de Saturno) desde 2005. El más cercano de éstos ha transcurrido a tan sólo 25 km de la superficie de Encélado. Los científicos creen que en el interior de esta luna hay un océano salado, cuyas aguas son liberadas a través de las plumas observadas por la Cassini. La composición de este material liberado, consiste principalmente de granos de hielo y vapor de agua.
Las mediciones del Espectrómetro de Plasma de la Cassini (CAPS) y el Instrumento de Imagen Magnetosférica (MIMI) muestran que tanto la luna como su penacho están absorbiendo continuamente plasma, que toman a su paso a alrededor de 30 kilómetros por segundo, dejando detrás una cavidad. Además, son barridas las partículas más energéticas que corren arriba y abajo por las líneas de campo magnético de Saturno, dejando un vacío mucho mayor en el plasma de alta energía. El material de Encelado, tanto polvo como gas, también recibe carga y forma nuevo plasma.
Ahora, Kanani, y un equipo del laboratorio Mullard de Ciencia Espacial de la UCL, han descubierto misteriosos rasgos de forma puntiaguda en los datos de CAPS, que presentan un cuadro complejo de reajuste detrás del paso de Encelado.
“Con el tiempo, el plasma cierra la brecha detrás de Encélado, pero nuestras observaciones indican que esto no está sucediendo de una manera progresiva y ordenada. Estamos viendo rasgos en punta en el plasma que duran entre unas pocas decenas de segundo a un minuto o dos. Pensamos que podrían representar burbujas de partículas de baja energía que se forman cuando el plasma llena el vacío desde diferentes direcciones”, dijo Kanani.
Desde que la Cassini llegó a Saturno, se ha ido construyendo una imagen de la función vital e inesperada en la que Encélado juega un papel importante en la magnetosfera de Saturno.
“Encélado es la fuente de la mayor parte del plasma en la magnetósfera de Saturno, con agua ionizada y oxígeno procedentes de los ventiladeros formando un gran toro de plasma que rodea a Saturno. Podemos ver estas características en punta en la estela de otras lunas de Saturno en su interacción con el plasma, pero hasta la fecha, sólo hemos estudiado con suficiente detalle a Encélado”, comenta Kanani.

Shila Kanani presentó sus resultados en la Real Sociedad Nacional de Astronomía, en Glasgow.

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