Máseres de alcohol revelan el nacimiento de estrellas magnéticas supermasivas

1 de marzo de 2010


Los potentes campos magnéticos desempeñan un papel mucho más dominante en la creación de estrellas masivas de lo que se creía hasta hace poco. Por ello, las estrellas más masivas y las estrellas similares al Sol, se forman de manera muy similar.
En la imagen se puede ver una impresión artística de Cefeo A HW2 mostrando un chorro fuera de los polos de la protoestrella, que a su vez se encuentra rodeada por un disco de polvo y gas. Las líneas blancas indican la estructura y la dirección del campo magnético. También se percibe como el gas que rodea a esta protoestrella se modela por las líneas magnéticas.
A estos resultados se ha llegado tras estudiar las observaciones realizadas por el equipo MERLIN (Multi-Element Radio Linked Interferometer Network), que consiste en un grupo de telescopios que toman datos en la banda del espectro de las ondas de radio.
Haciendo uso de una potente actualización de la red MERLIN, llamada e-MERLIN, un equipo dirigido por el Dr. Wouter Vlemmings, de la Universidad de Bonn en Alemania, observó a la joven protoestrella Cepheus A HW2, que se encuentra en una región de formación estelar de la constelación de Cefeo a unos 2.300 años luz de distancia. Con el aumento de la sensibilidad de e-MERLIN, fueron capaces de cartografiar las ondas de radio procedentes de los máseres de metanol con una superficie equivalente a diez veces el tamaño del Sistema Solar alrededor de la estrella recién nacida y masiva. Los máseres son básicamente versiones de microondas de los láseres, pero puede ocurrir naturalmente que las ondas microondas sean amplificadas por las moléculas, en este caso, por el simple metanol alcohólicas.
Los datos de radio revelaron que los campos magnéticos modelan directamente el gas desde el disco que rodea las líneas de campo lo que permite reunir más material en determinadas zonas. Los campos magnéticos actúan también como mecanismos de retroalimentación, es decir, como mecanismos de conducción de chorros de materia desde los polos de la proto-estrellas hasta el espacio interestelar. Estos jets son comunes en las proto-estrellas pequeñas, aunque también han sido observados en estrellas super masivas.
Esta nueva técnica nos permite, por primera vez, medir la estructura en 3D del campo magnético alrededor de una proto-estrella masiva.
Esta observaciones encajan perfectamente con las características observadas en otras protoestrellas como las estudiadas en la Nebulosa de Orión. Es las protoestrellas de M42, los astrónomos han observado máseres producidos por moléculas de monóxido de silicio en la nube de gas, y se ha visto como su trayectoria toma el aspecto de un arco, como si se modelasen por las líneas del campo magnético.
Los campos magnéticos se supone que son débiles y poco importante para el proceso de nacimiento de estrellas masivas, pero los máseres no viajarían a lo largo de arcos a menos que experimentasen algún tipo de fuerza, probablemente una fuerza magnética.

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