Las dos caras de Helene

12 de marzo de 2010

Hace unos días os comenté como en la mayoría de las imágenes del encuentro de la Cassini con Helene, solo pudieron fotografiar una parte de la luna. A continuación tenéis una de estas imágenes en falso color para que se aprecien cláramente las nubes de Saturno en el fondo.


El coordinador de la misión Cassini, Dave Seal, explica que predecir la posición exacta de Helene es muy difícil. La libración de esta luna alrededor del punto de Lagranje L4 de Dione hace muy difícil predecir su posición futura. Además, Helene también sufre los tirones gravitacionales de Saturno, Dione, Titán, Rea y Tetis, lo que dificulta aún más estos cálculos.
En la siguiente imagen tenemos un montaje realizado por Ian Regan. En este trabajo, Regan ha tratado de dar sentido a las imágenes de Helene, igualando las características de imagen en imagen. 


La pequeña luna aparece muy diferente vista desde diferentes ángulos y bajo diferentes condiciones de iluminación. Helene, al igual que todos los satélites regulares de Saturno, excepto Hiperion, gira de forma sincrónica, es decir, su día dura lo mismo que un año. Dicho en otras palabras, su periodo de rotación se completa con cada órbita alrededor de Saturno. Como resultado, una de sus caras siempre está frente a Saturno.
En este montaje, se aprecian las dos caras de Helene, que con sus dos hemisferios, difieren entre sí. La cara que la luna muestra a Saturno está salpicada de pequeños impactos, cuyos cráteres tienen desde uno a pocos kilómetros de diámetro. Sin embargo, la cara contraria a Saturno, posee cráteres de impacto mucho mayores, de cerca de 10 kilómetros de diámetro, pero muy poco numerosos. Este tamaño, en una luna de 30 kilómetros, hace que estos impactos sean bastante notables.
Se desconoce el origen de estas direfencias entre las dos caras de Helene , pero se baraja la teoría de que estos impactos tienen algo que ver con los anillos de Saturno, cuyas moléculas podrían chocar contra la luna.

Más información en el enlace.

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