Erupción inesperada deV407 Cyg

22 de marzo de 2010

El pasado 11 de marzo un astrónomo aficionado japonés anunció lo que podría haber sido el descubrimiento de una nueva nova de magnitud 8 en la constelación del Cisne. Pronto se percató de que esta erupción no era lo que parecía ser. En realidad lo que observó fue una inesperada erupción de una estrella variable conocida, V407 Cygni, que normalmente oscila entre la magnitud 12 y 14. Pero, ¿qué causo esta inesperada explosión?
V407 Cyg es una variable simbiótica. Este tipo de binarias suelen estar formadas por una gigante roja de tipo M, y una enana blanca, que orbitan en un centro común de masas dentro de una nebulosa compartida, formada por el gas que arranca la enana blanca de la gigante roja. En la siguiente imagen podéis ver las secuencias de este proceso.


 Las variables simbióticas son sistemas muy complejos con una marcada variabilidad. Pueden variar periodicamente debido a la rotación del sistema binario, a las pulsaciones que sufre la gigante roja así como a las posibles manchas que puedan aparecer sobre su superficie, o al oscurecimiento de la luz por parte del polvo circundante. El brillo de la enana blanca también puede ser algo variable ya que acumula materia procedente de la gigante roja, lo que la calienta a una tasa constante.
La acreción de masa sobre la enana blanca suele resultar periódica, aunque este periodo puede sufrir variaciones. Si hay un aumento repentino en la tasa de acumulación, o el material del disco llega a un punto de inestabilidad, puede derrumbarse sobre la superficie de la enana blanca y provocar una nueva erupción del sistema simbiótico.
Se ha calculado que alrededor del 20% de las parejas simbióticas están formadas por una componente variable tipo Mira como estrella gigante del sistema. La variación de luz de estas estrellas suele deberse a las pulsaciones de la estrella gigante principalmente. Por ello, observar en un sistema de este tipo una variación de brillo cuyo origen es producto de la interacción entre las estrellas del sistema binario es importante. Fue toda una sorpresa encontrar que V407 Cyg había aumentado su brillo en casi 100 veces.
Posteriormente al descubrimiento se analizó el espectro de la binaria y se descubrió que era diferente al de cualquer otra variable tipo Mira analizada. En el espectro se puso de manifiesto la existencia de dos tipos de actividad. Uno de ellos fue el viento ionizado relativamente lento de la estrella tipo Mira. El otro mostraba el material eyectado en rápida expansión de una explosión de nova.
Los estallidos típicos de los sistemas binarios simbióticos conocidos, y de estrellas tipo Mira simbióticas, por lo general, muestran un aumento muy lento en el máximo,prolongándose unos meses la eyección de masa real significativa. V407 Cyg parece haber evolucionado mucho más rápido y de forma similar a como lo hacen las novas recurrentes RS Oph y CRB T. Luego, V407 Cyg puede unirse a esta extraña clase de novas recurrentes simbiótica.
Además, el telescopio Fermi detectó otro hecho inusual en este sistema. Observó rayos gamma que podrían heber sido causados por choques impulsados por la aceleración del material expulsado, y su captura por los fuertes campos elctromagnéticos  existentes dentro del sistema.
Al igual que en el caso de muchas novas recurrentes, esta erupción puede durar semanas o meses, y la variación del brillo del sistema podría ser bastante compleja e interesante. Debido a que la estrella gigante está perdiendo masa, es muy probable que el sistema se encuentre rodeado por una gran cantidad de materia circundante. El material eyectado por la enana blanca en la explosión interaccionará con este gas provocando innumerables fenómenos que generen variaciones de brillo en el sistema.

Más información en el enlace.

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