Alta tasa de formación estelar en una galaxia joven

22 de marzo de 2010

Se ha descubierto en una galaxia lejana una tasa de formación estelar de 250 soles al año concentradas en cuatro nebulosas que se extienden por cientos de años luz de diámetro. Este descubrimiento refuerza la idea de que en un Universo primitivo la tasa de formación de estrellas era superior a la actual. En la imagen de la izquierda se puede ver en tres etapas la galaxia SMM J2135-0102, en la que se ha contemplado este fenómeno.
Esta galaxia dista de la Tierra 3,7 mil millones de años luz, y su observación ha sido posible gracias a una lente gravitacional, un cúmulo de galaxias que se encuentra ente nosotros y la galaxia en el mismo plano y que consigue aumentar la luz que nos llega de una galaxia lejana. Su luz fue detectada por primera ver en lonitudes de onda de radio por el telescopio APEX (Atacama Pathfinder Experiment) del Observatorio Europeo Austral, en Chile. En la siguiente imagen tenemos una impresión artística de la galaxia en la que se señalan las zonas de gran formación estelar.


"Con las observaciones de seguimiento utilizando el telescopio submilimétrico Array hemos sido capaces de estudiar las nubes, donde se están formando estrellas en la galaxia con una gran precisión", dice el Dr. Mark Swinbank, de la Universidad de Durham. Swinbanck encontró que la tasa de formación de estrellas es mucho mayor en SIMM J2135-0102 que en la actualidad, siendo por ejemplo en la Vía Láctea la tasa de formación de diez soles al año. Las cuatro regiones de formación estelar en SMM J2135-0102 también son mucho mayores que los típicos viveros estelares de nuestra propia galaxia, que colocadas de lado a lado, la Nebulosa de Orión parece 100 veces más débil, y al menos tres veces más pequeños.
Es la segunda vez en seis meses que Swinbank ha anunciado el descubrimiento de una galaxia joven con una tasa muy elevada de formación estelar. Los astrónomos han sospechado durante mucho tiempo que la tasa de formación estelar era mucho mayor en el Universo temprano, y que la formación de las estrellas más masivas alcanzó su nivel máximo hace unos 10-11 millones de años. Los estudios de galaxias como SMM J2135-0102 son cruciales para ayudarnos a entender mejor la formación de estrellas.

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