Observada una colisión entre asteroides

3 de febrero de 2010


El Telescopio Espacial Hubble ha podido observar el choque de dos asteroides ocurrido en el Cinturón de Asteroides, llegando a mostrar imágenes nunca vistas.
El pasado 6 de enero fue descubierto por el LINEAR (Lincoln Near-Earth Asteroid Research) un objeto que parecía mostrar una larga cola, por lo que planteó la duda de si podría tratarse de un cometa que orbitaba en el Cinturón de Asteroides. Pero las imágenes captadas por el Hubble con la Wide Field Camera 3, el 25 y el 29 de enero revelan un patrón en el núcleo de los restos de este objeto parecido a una X.
Estas imágenes han sugerido que el origen de esta formación se debe al impacto frontal de dos asteroides.
David Jewitt, de la Universidad de California, explica que los restos observados son muy diferentes a los de un cometa. Los filamentos observados están compuestos por polvo y grava, procedentes del interior del núcleo original del asteroide, y su orientación, en parte, se debe a la presión que ejerce la radiación de la luz solar, que genera franjas rectas de polvo. Incrustados entre estos filamentos se han detectado pequeñas manchas de polvo procedentes de los restos del impacto.
Curiosamente, el núcleo del objeto, actualmente conocido como P/2010 A2, se encuentra fuera del halo de polvo , un fenómeno nunca antes visto en un cometa, lo que aclara que la cola de escombros observada es el resultado de una colisión frontal entre dos pequeños asteroides rocosos, y no de la vaporización del hielo de un núcleo de un cometa que se produce cuando un cometa se aproxima al Sol. El núcleo observado, por lo tanto, sería el remanente que ha sobrevivido de este accidente de alta velocidad.
"Si esta interpretación es correcta, dos pequeños asteroides desconocidos chocaron recientemente, creando una lluvia de escombros que está creando hacia atrás una cola en el sitio de la colisión por la presión de la luz solar", dice Jewitt. "La aparición de filamentos en P/2010 A2 es diferente de todo lo visto en las imágenes del Hubble de los cometas normales, de conformidad con la acción de un proceso diferente."
El Cinturón de Asteroides registra la historia de un sinnúmero de colisiones. La antigua órbita de P/2010 A2 es compatible con la pertenenciente a la Familia Flora de asteroides.

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