NGC 3603, fotografía de una zona de formación activa

6 de febrero de 2010



El ESO ha publicado una imagen tomada por el VLT de la guardería estelar gigante que rodea a NGC 3603, en la que las estrellas están continuamente naciendo. Incluida en esta nebulosa, se encuentra uno de los grupo de estrellas jóvenes más compactas y más masivas de nuestra Vía Láctea.
NGC 3603 es una región starburst: una fábrica cósmica donde se forman las estrellas frenéticamente a partir de las nubes de gas y polvo. Situada a 22.000 años luz de distancia el Sol, es la región más cercana de este tipo conocida en nuestra galaxia, proporcionando a los astrónomos un banco de pruebas locales para el estudio de los procesos de formación intensa de estrellas, muy común en otras galaxias, pero difícil de observar en detalle debido a su gran distancia de nosotros.
La nebulosa debe su forma a la luz intensa y a los vientos provenientes de las estrellas jóvenes y masivas que levantan las cortinas de nubes de gas, revelando una multitud de brillantes soles. El grupo central de estrellas dentro de NGC 3603 alberga miles de estrellas de todo tipo: la mayoría tienen masas similares o inferiores a la de nuestro Sol, pero más espectaculares son algunas estrellas muy masivas que se encuentran cerca del final de sus vidas. Varias estrellas supergigantes azules se encuentran hacinadas en un volumen de menos de un año-luz cúbico, junto con tres estrellas Wolf-Rayet extremadamente brillante. Las estrellas masivas expulsan enormes cantidades de material antes de explosionar como supernovas. Utilizando otro conjunto reciente de observaciones realizadas con el instrumento SINFONI, los astrónomos han confirmado que una de estas estrellas es unas 120 veces más masiva que nuestro Sol, destacándose como la estrella más masiva conocida hasta ahora en el Vía Láctea.
Las nubes de NGC 3603 nos ofrecen un cuadro de la familia de las estrellas en diferentes etapas de su vida, con estructuras de gases que siguen creciendo en estrellas, las estrellas recién nacidas, las estrellas adultas y las estrellas cercanas al final de su vida. Todas estas estrellas tienen aproximadamente la misma edad, un millón de años, un abrir y cerrar de ojos, en comparación con los cinco mil millones años de edad del Sistema Solar. El hecho de que algunas de las estrellas acaban de empezar sus vidas, mientras que otros se están muriendo es debido a su extraordinaria variedad de masas: estrellas de gran masa, que son muy brillantes y calientes, queman mucho más rápido que sus débiles y menos masiva compañeras.
La imagen publicada recientemente, obtenida con el instrumento FORS adjunto al VLT en Cerro Paranal, Chile, representa un amplio campo de todo el cúmulo estelar y revela la rica textura de las nubes circundantes de polvo y gas.

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