La misión Cassini se extiende hasta 2017

4 de febrero de 2010

La NASA ha extendido la misión Cassini para explorar Saturno y sus lunas hasta 2017.
Jim Green, director de la división de ciencia planetaria de la NASA, comenta que esta misión nunca deja de ofrecernos resultados sorprendentes e imágenes con una nueva perspectiva. Gracias a Cassini, el conocimiento que teníamos sobre el sistema del planeta de los anillos ha sufrido una completa revolución en más de una ocasión. Esta es la segunda vez que se extiende esta misión. En esta ocasión se tratará de estudiar mejor las variaciones del clima en Saturno y sus lunas.
La misión Cassini obtendrá 60 millones de dolares por año para continuar con su labor.
Cassini llegó justo después del solsticio de invierno del hemisferio norte de Saturno, y esta ampliación continúa hasta pocos meses después del solsticio de verano en el norte, que se producirá en mayo de 2017. El solsticio de verano del hemisferio norte marca el comienzo del verano en el hemisferio norte y del invierno en el hemisferio sur.
En esta extensión, se espera que Cassini orbite 155 veces en torno a Saturno, realice 54 sobrevuelos sobre Titán, y 11 sobre Encelado. También se espera continuar con las observaciones de los anillos de Saturno y la burbuja magnética alrededor del planeta conocida como la magnetosfera. La nave hará buceos repetidos entre Saturno y sus anillos para obtener un conocimiento a fondo del gigante de gas. Durante estas inmersiones, la nave espacial estudiará la estructura interna de Saturno, sus fluctuaciones magnéticas y la masa del anillo.


Cassini fue lanzada en octubre de 1997 con la sonda de la Agencia Espacial Europea, Huygens. La nave espacial llegó a Saturno en 2004. La sonda estaba equipada con seis instrumentos para estudiar Titán, la luna más grande de Saturno. 12 instrumentos de la Cassini han enviado una corriente diaria de datos del sistema de Saturno durante casi seis años.
"Esta prórroga es importante, porque hay mucho todavía por aprender de Saturno. El planeta está lleno de secretos, y no renunciaremos a ellos fácilmente."dijo Bob Mitchell, director del programa Cassini en el JPL.
El libro de recuerdos de viaje de la Cassini incluye más de 210.000 imágenes, la información recogida durante más de 125 revoluciones alrededor de Saturno, 67 sobrevuelos de Titán y ocho vuelos de reconocimiento cerca de Encelado. Cassini ha revelado detalles inesperados en los anillos del planeta, y las observaciones de Titán han dado a los científicos una idea de lo que la Tierra podría haber sido antes de que la vida evolucionara.

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