La dinámica de las auroras de Saturno

17 de febrero de 2010


Aprovechando la orientación que muestran ahora los anillos de Saturno,los astrónomos han aprovechado para crear una imagen única con auroras en ambos polos.
Saturno sólo nos ofrece este ángulo en los anillos cada 15 años, coincidiendo con el equinocio del planeta, cuya órbita alrededor del Sol, es completada en algo menos de 30 años. En 2009, el planeta entró en uno de estos periodos, en los que la luz del Sol incide similarmente en los dos polos de saturno. Esto permitió a Jonathan Nichols, de la Universidad de Leicester, estudiar las auroras simultáneamente en ambos polos del planeta gigante usando el Telescopio Espacial Hubble.
"El Hubble ha demostrado ser uno de los instrumentos científicos más importantes de la humanidad, y esta es la primera vez que un grupo de científicos del Reino Unido ha utilizado el programa Hubble para observar las auroras en otro mundo", dijo Nichols. Las auroras se forman cuando el viento solar carga eléctricamente las partículas que quedan atrapadas en los campos magnéticos de un planeta. Estas partículas se centran en las regiones polares, donde interactúan con los átomos existentes en las capas superiores de la atmósfera. En la Tierra, son visiones espectaculares de colores verde y rojo que se ven generalmente como resultado de las emisiones de nitrógeno y oxígeno.
Es probable que esta sea la última vez que Hubble logre fotografiar este evento. "Es muy emocionante saber que estas imágenes son exclusivas de la ciencia", dice Nichols.Debido a la larga órbita de Saturno, HST no verá este punto de vista de Saturno de nuevo en su vida. Esta serie de imágenes nos dicen mucho sobre la naturaleza del campo magnético del planeta y de los procesos que generan auroras de una manera que no es posible en la Tierra. Es un gran ejemplo de cómo la ciencia planetaria pueden complementar el estudio de la Tierra.
Inicialmente, las aurora de Saturno aparecen simétricas en los dos polos, una consecuencia natural de la forma del campo magnético del planeta que está creando una serie de "carriles de tráfico» entre los dos polos a lo largo de los cuales las partículas cargadas eléctricamente se limitan a realizar viajes de ida y vuelta, pero las nuevas imágenes revelan algunas diferencias sutiles. El óvalo de la aurora en el polo norte es ligeramente más pequeño pero más intenso que el óvalo del sur, lo que implica que el campo magnético de Saturno es más fuerte en el norte, y por ello la aceleración de las partículas cargadas tienen más energía allí. Esto confirma los resultados anteriores obtenidos por la nave espacial Cassini, que ha estado estudiando el sistema de Saturno desde 2004.

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