Hubble obtiene las imágenes más detalladas de Plutón

5 de febrero de 2010


El Hubble ha obtenido las imágenes de Plutón más detalladas hasta la fecha y ha podido constatar cambios en su superficie. Las imágenes fueron tomadas entre el 2002 y el 2003. El disco del centro (180 grados) tiene un punto brillante misterioso que es excepcionalmente rico en monóxido de carbono helado.
La NASA ha hecho públicas hoy estas imágenes en las que se aprecian los cambios estacionales que sufre el planeta enano. Estas alteraciones se manifiestan en el color y en el brillo. Se puede percibir como el hemisferio norte es la parte más iluminada. Las alteraciones detectadas es probable que procedan de la sublimación de los hielos del polo iluminado por el Sol, que tras este proceso se congelan en el otro polo, en un ciclo estacional de 248 años. Este dramático cambio de color tuvo lugar entre los años 2000 y 2002.

De momento estas imágenes del Hubble son las más detalladas que tenemos de Plutón hasta que llegue a este planeta enano, en el 2015, la sonda New Horizons encargada del estudio del sistema Plutón-Caronte.
Aunque Plutón es uno de los cuerpos celestes favoritos de los astrónomos planetarios, su estudio se ve muy dificultado debido a su pequeño tamaño y a la enorme distancia que nos separa de él. El Hubble captó las variaciones de la superficie de unos pocos cientos de kilómetros de diámetro, pero no nos proporcionan la información suficiente para comprender la geología de su superficie.
Pero en términos de color y brillo, el Hubble revela una superficie con un aspecto complejo y variado, con diversas tonalidades: blanco, negro, naranja... El color general se cree que es consecuencia de la radiación ultravioleta que el distante Sol emite y que genera la ruptura del metano que está presente en la superficie de Plutón, dejando trás este proceso restos de residuos rojos y oscuros ricos en carbono.
Cuando los astrónomos compararon fotografías de Plutón tomadas por el Hubble en 1994, con las nuevas imágenes obtenidas entre 2002 y 2003, comprobaron que la región del polo norte del planeta enano se había vuelto más brillante, mientras que la región del polo sur se había oscurecido. Estos cambios apuntan a procesos muy complejos que afectan a la superficie visible. En la siguiente imagen podéis ver estas variaciones.



Las imágenes permiten a los astrónomos planetarios interpretar mejor más de tres décadas de observaciones de Plutón con otros telescopios. Marc Buie, del Southwest Research Institute, en Boulder, Colorado, comenta que "Las observaciones del Hubble son la clave para mostrar cómo todo tiene sentido al proporcionar un marco basado en el clima y los cambios estacionales, lo que abre otras nuevas líneas de investigación”.
Las imágenes del Hubble evidencian que Plutón no es solamente un mundo de hielo y roca, sino que es un planeta enano dinámico que sufre cambios dramáticos en su atmósfera. Estas variaciones son impulsadas por los cambios estacionales que sufre Plutón en su órbita de 248 años alrededor del Sol, así como de la inclinación de su eje. Las estaciones en este cuerpo celeste son muy asimétricas debido a la elipticidad de su órbita. La transición de la primavera al verano en el hemisferio norte es muy rápida debido a que Plutón se mueve más rápido a lo largo de su órbita cuando está más cerca del Sol. Las observaciones terrestres muestran que en esa transición estacional, la masa de la atmósfera de Plutón se duplicó debido al calentamiento y a la sublimación del hielo de nitrógeno. Las nuevas imágenes tomadas por el Hubble entre 2002 y 2003 están dando a los astrónomos pistas esenciales acerca de cómo las estaciones afectan a la atmósfera de Plutón.
Las imágenes, tomadas por la Advanced Camera for Surveys, son muy valiosas para la planificación de los detalles del sobrevuelo de la New Horizons en 2015. New Horizons pasará por Plutón tan rápidamente que sólo un hemisferio se va a fotografiar con gran detalle. Particularmente notable en la imagen del Hubble es un punto brillante que se ha observado de forma independiente por ser inusualmente rico en hielo de monóxido de carbono. Es un objetivo primordial para la New Horizons. "Todo el mundo está desconcertado por esta característica", dice Buie. New Horizons recibirá una excelente visión de este rasgo brillante y de una región cercana negra.
"Las imágenes del Hubble también ayudarán a los científicos del New Horizons a calcular mejor el tiempo de exposición para cada instantánea de Plutón, lo que es importante para tomar las imágenes más detalladas posible", dice Buie. Sin posibilidad de volver a las exposiciones, tener modelos exactos de la superficie de Plutón es esencial en la prevención de las imágenes sobreexpuestas.
Las imágenes del Hubble tienen pocos píxeles de ancho. Pero a través de una técnica llamada difuminado, múltiples imágenes pueden combinarse a través del equipo de procesamiento de imagen para sintetizar una fotografía con mayor resolución de la que se podría obtener en una sola exposición. "Este proceso se ha llevado a cabo durante cuatro años con el trabajo de 20 ordenadores funcionando de manera continua", dice Buie, quien ha desarrollado algoritmos especiales para afinar los datos del Hubble.


Los resultados de la investigación del Hubble aparecen en la edición de marzo de 2010 de Astronomical Journal. Los miembros del equipo de Buie son William Grundy, del Observatorio Lowell en Flagstaff, Arizona, y Eliot Young, Leslie Young, y Alan Stern del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado
Buie planea usar la nueva Wide Field Camera 3 para hacer más observaciones de Plutón antes de la llegada de la New Horizons.
El Telescopio Espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la NASA y la Agencia Espacial Europea. NASA Goddard Space Flight Center gestiona el telescopio. El Space Telescope Science Institute lleva a cabo las operaciones científicas del Hubble. El Instituto es operado para la NASA por la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía, Inc. en Washington, DC.

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