Cassini fotografía a Calypso durante su viaje hacia Mimas

19 de febrero de 2010

El 13 de febrero, Cassini realizó un sobrevuelo cercano al satélite Mimas, tal y como estaba previsto en el calendario de la misión. Aunque las imágenes de este sobrevuelo aún no se han hecho públicas, si se pueden adelantar otras fotografías tomadas por la sonda durante su viaje hacia Mimas.
En el camino hacia el satélite, Cassini pasó bastante cerca de otra de las lunas de Saturno, Calypso. Las dimensiones de este satélite son muy reducidas contando con tan sólo 34 x 22 x 22 kilómetros de diámetro. La siguiente imagen de Calypso fue tomada el pasado 13 de febrero cuando la Cassini distaba a 22.000 kilómetros de la luna. La fotografía final es la composición de un conjunto de imágenes superpuestas tomadas con diferentes filtros rojos, verdes, y azules.

Como Telesto, Helene, y Pollux(o Polydeuces), Calypso ocupa un punto de equilibrio en uno de los puntos de Lagranje de una luna más grande. En la siguiente imagen podéis ver una explicación gráfica de lo que es un punto de Lagranje.

Si se tienen dos cuerpos grandes en órbita circular alrededor de su centro de masa común, hay cinco posiciones en el espacio donde un tercer cuerpo, de masa relativamente insignificante, puede estar situado, y además mantendrá su posición con respecto a los dos cuerpos masivos. Como se ve en un marco de referencia que gira con el mismo período que la cooperación de los dos cuerpos en órbita, el campo gravitatorio de dos cuerpos grandes combinado con la fuerza centrífuga se compensa en los puntos de Lagranje, permitiendo al tercer cuerpo permanecer estacionario con respecto a los dos primeros cuerpos.
Calypso orbita en el punto de Lagranje L5 de Tetis alrededor de Saturno. Teleslo lo hace el el punto L4 del mismo satélite,mientras que Pollux y Helene orbitan sobre los puntos de Lagranje pertenecientes al satélite Dione. Estos satélites que cumplen esta característica poseen un rasgo en común: sus superficies son todas heladas y suaves. Telesto y Helene poseen un tamaño similar a Calypso. Pollux fue descubierto por la Cassini y aún no se sabe mucho sobre su superficie.
La siguiente fotografía pertenece al hemisferio de avance de Telesto y fue tomada el 27 de agosto de 2009. Telesto es una pequeña luna cuyas dimensiones son 34 x 28 x 36 kilómetros de diámetro, y ocupa un punto de Lagranje por delante de Tetis en su órbita alrededor de Saturno. La imagen está elaborada a partir de la combinación de un conjunto de fotografías tomadas en bruto.


La siguiente fotografía pertenece al satélite Helene, y fue tomada por la Cassini cuando pasó a 36.000 kilómetros de la luna, el 20 de julio de 2007. Helene coorbita junto con Dione y es un pequeño cuerpo irregular de 36 x 32 x 30 kilómetros de tamaño. La imagen ha sido ampliada por un factor de dos.


La superficie de estos cuerpos suele ser suave porque tienden a acumular polvo que suaviza las posibles irregularidades. Los puntos de Lagranje de un planeta son los lugares donde se tiende a reunir el material que orbita a velocidades relativas muy bajas. En el caso de Saturno, los desechos que se acumulan son pequeños trozos de hielo polvoriento. Así que podemos imaginar a estas pequeñas lunas como unas enormes bolas de nieve esponjosas.
En la fotografía de Calypso se pueden apreciar cerca del terminador unas estructuras a modo de fallas o pequeños surcos. Estas formaciones son características de los cuerpos de pequeño tamaño del Sistema Solar. Dependiendo del lugar donde se encuentran son varias las razones por las que se pueden crear estos surcos. Dada la poca gravedad de estos cuerpos pueden deberse a evidencias del flujo de material que hubo en un pasado lejano, así como de restos de avalanchas de hielo. Pero estos datos son hipótesis que todavía no han sido estudiados con más profundidad.
Esperemos que pronto se hagan públicas las imágenes de Mimas.

Más información en el enlace.

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