Fotografiados los grandes brazos espirales de M94

14 de enero de 2010

Se ha obtenido una sorprendente imagen de la galaxia M94, que dista de la Tierra a 15,1 millones de años luz. En la fotografía se pueden apreciar detalles que antes no se habían visto como la existencia de dos brazos espirales de los que nadie se había percatado. La imagen que ilustra el encabezamiento de esta noticia ha sido obtenida por un astrónomo aficionado, R Jay Gabany, con el telescopio de 0,5 metros Ritchey-Chrétien y con una CCD SBIG STL-11100 en Nuevo México.
Este aficionado fotografió por primera vez esta galaxia en 2006. Aquellas tomas llamaron la atención de los científicos ya que se podían ver evidencias de los restos de una colisión producida en el pasado de esta galaxia con otra. Entonces, Gabany mejoró la imgen original añadiendo datos tomados en longitudes de onda ultravioletas gracias al Galaxy Evolution Explorer de la NASA, y en longitudes de onda infrarrojas, aportados por los instrumentos Micron All Sky Survey, 2MASS y el telescopio espacial Spitzer, así como datos del visible gracias al Sloan Digital Sky Survey.

El resultado final mostró que M94 no tenía un anillo exterior como se creía, sino que el disco externo estaba en realidad compuesto por dos brazos espirales gigantes que sobresalían del cuerpo principal de la galaxia. Además, la parte interior de la galaxia mostraba una estructura similar a la de nuestra galaxia, es decir, no presenta una forma oval, sino una forma más alargada denominada barra. Estas barras, comunes en el Universo, son producidas a partir de la inestabilidad del disco de una galaxia. La barra de M94 es mucho más amplia que la mayoría de las barras observadas.
Estos brazos espirales apenas pueden distinguirse en luz visible. Pero se destacan de manera brillante en longitudes de onda ultravioletas e infrarrojas, que son las que suelen mostrar las estrellas jóvenes calientes y brillantes, y las nubes de formación estelar de gas y polvo en los brazos.
En total, estos brazos ocultos constituyen casi una cuarta parte de la masa total de la galaxia y se ha calculado que tienen la capacidad de generar el 15% de las estrellas de M94. De hecho, dada la cantidad de material de formación de estrellas existente en los brazos espirales exteriores, esta región es la más eficiente en la producción de estrellas de M94, a pesar de que en todo este tiempo nunca nos percatáramos de su existencia.
Para Jay Gabany, ha sido una experiencia que nunca olvidará. "Durante un período de tres años y medio, he seguido mejorando mi imagen y ayudando al equipo que investigó esta galaxia en longitudes de onda infrarrojas y ultravioletas".El trabajo del equipo de científicos se publica en The Astrophysical Journal, y se puede ver el fantástico trabajo de Jay Gabany's en su página web, http://www.cosmotography.com.

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