Una nueva compañera en el sistema Mizar-Alcor

11 de diciembre de 2009

Estamos acostumbrados a ver a Mizar y Alcor juntas en el cielo en el mango del carro de la Osa Mayor muy próximas la una a la otra. La sorpresa ha llegado con el descubrimiento de que Alcor es una estrella binaria.
Utilizando el telescopio Hale en el Observatorio Palomar con una óptica adaptativa de 5,1 metros y un coronógrafo, que borra el brillo de la estrella principal en el sistema de Alcor, se ha localizado junto a esta estrella una enana roja fría cuya masa equivale a la cuarta parte de la de nuestro Sol.
Para demostrar este descubrimiento, es decir, que realmente se tratase de un sistema binario, usaron la técnica del movimiento de paralaje.Como la Tierra gira alrededor del Sol, la posición de las estrellas cercanas parece cambiar ligeramente en relación con las estrellas de fondo. Es como cuando se mantiene el dedo hacia arriba. Antes de cerrar cada ojo alternativamente,vemos un ligero desplazamiento porque el ángulo entre el fondo y los ojos cambia. Por este método, sabemos que Alcor dista de la Tierra 80 años luz, entonces, si la nueva estrella tiene un movimiento de paralaje idéntico al de Alcor, se puede confirmar que es un sistema binario unido gravitacionalmente. Esta teoría se demostró realizando observaciones durante 103 días. Por otra parte, se ha calculado que la enana roja orbita en torno a Alcor cada 90 años.


Este descubrimiento hace más interesante el sistema de Mizar y Alcor. Mizar misma puede ser dividida en dos por un telescopio, y cada una de estas componentes también se puede dividir espectroscópicamente (es decir, las estrellas individuales están muy cerca y no pueden ser separadas visualmente, pero su existencia se hace evidente en los cambios producidos en los espectros de las estrellas), lo que hacen ya cuatro estrellas . Además, existe cierto debate sobre si Alcor (y ahora su compañera enana roja) están en órbita alrededor del cuarteto de Mizar. Sin embargo, lo que es seguro, es que todas están en movimiento a través del espacio en la misma dirección, después de haber nacido juntas hace unos 500 millones de años, junto con otras estrellas del arado.

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