Encontrado el objeto más pequeño hasta la fecha del Cinturón de Kuiper

18 de diciembre de 2009

El Telescopio Espacial Hubble ha detectado un iceberg cósmico de tan sólo 975 metros de diámetro flotando en el Cinturón de Kuiper a 6,76 mil millones de kilómetros del Sol. Es el objeto más pequeño y más oscuro que se ha encontrado en el Cinturón de Kuiper, y constituye una evidencia de que los cuerpos cometarios han sido triturados por las colisiones con otros objetos durante millones de años en los confines del Sistema Solar.
El anterior objeto de hielo más pequeño que fue descubierto tenía unas dimensiones de 48 kilómetros de diámetro, aproximadamente 50 veces más grande que este último objeto descubierto. Luego, los científicos han conseguido avanzar tecnológicamente en una escala muy importante en la detección de estos cuerpos fríos, especialmente si se considera que este trozo de hielo descubierto tiene una magnitud de 35 unidades.
El descubrimiento lo ha realizado un equipo dirigido por Hilke Schlichting del Instituto Tecnológico de California, utilizando la innovadora técnica de estudio mediante las mediciones realizadas por tres sensores denominados Fine Guidance Sensors pertenecientes al Hubble. Los sensores de guía fina del telescopio ayudaron a seguir apuntando en la dirección correcta mediante triangulación. De este modo, se consiguen hacer lecturas precisas de la luz de una estrella determinada 40 veces por segundo. Schlichting trabajó con la hipótesis de que si un objeto débil perteneciente al Cinturón de Kuiper pasa frente a una estrella, se crearía una perturbación de luz en dicha estrella que se podría analizar.
Este trabajo es muy laborioso, no sólo porque Schlichting empleara una cantidad de 50.000 estrellas guía, sino porque debía producirse el eclipse en el momento en el que el telescopio estuviera apuntando directamente a la estrella eclipsada.
Animado por su éxito, el equipo ahora planea ampliar su búsqueda a través de Fine Guidance Sensor del Hubble.

Más información en el enlace.

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