El hexágono de Saturno emerge de la oscuridad

11 de diciembre de 2009


Tras una larga espera, el polo norte de Saturno salió de su invierno. La sonda Cassini aprovechó esta circunstancia para capturar las imágenes más detalladas de la curiosa danza de rotación hexágonal de la estructura situada en torno a las altas latitudes del polo norte del planeta.
Estas imágenes fueron tomadas el 3 de enero de 2009 y su escala horizontal es de aproximadamente 100 kilómetros. La última vez que estos anillos hexagonales fueron fotografiados fue hace 30 años por la sonda Voyager.
Esta nueva imagen, que fue tomada en enero cuando Saturno se acercó a su equinoccio, se compone de 55 imágenes que revelan una ola,como si las estructuras parecieran irradiar desde las esquinas del hexágono, y una estructura de múltiples paredes se extendiera hasta la parte superior de Saturno como si fueran capas de nubes a lo largo de cada lado del hexágono. Otra cuestión de interés es un punto negro grande que se ha mudado a una nueva posición dentro del hexágono. En una imagen anterior del Voyager la mancha oscura fue vista fuera del hexágono.
La longevidad del hexágono llama la atención de los científicos ya que aquí, en la Tierra, estamos acostumbrados a cambios constantes en el clima. La duración de este fenómeno debe de tener una explicación análoga a la de la Gran Mancha Roja de Júpiter.
Las corrientes de chorro que producen este fenómeno en el planeta de los anillos se trasladan a unos 100 metros por segundo a una latitud de unos 77º norte, y abarcan un diámetro mayor que el equivalente a dos Tierras. Mientras que el hexágono se ha ocultado de las observaciones en luz visible, los intrumentos infrarrojos de Cassini estudian sus patrones de calor desde 2006. Las imágenes muestran que la estructura se mantiene casi estacionaria por un periodo de doce días y que se extienden profundamente en la atmósfera. Con esta última toma de datos, los científicos pretenden entender las causas que producen la corriente en chorro, lo que causa su forma hexagonal y la conexión entre estos dos puntos.


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