¿Cómo pierden las galaxias su gas?

5 de diciembre de 2009


A lo largo de la evolución de las galaxias, se ha observado que muchas de ellas pierden parte de su gas. Pero el origen de esta pérdida aún se está debatiendo entre la comunidad científica.
-Una teoría afirma que este gas es precisamente el que utiliza la galaxia para formar a sus estrellas en determinados periodos denominados 'estallidos de estrellas' ,en los que la tasa de formación estelar es mayor a la habitual.
-Una segunda teoría, afirma que este gas se pierde cuando dos galaxias colisionan, lo que provoca que el gas quede tras ellas.
-Otra idea es la que afirma que aunque no se produzca un choque de galaxias, cuando dos de ellas pasan muy cerca una de la otra, debido a las fuerzas de marea, este gas puede desprenderse de sus galaxias de origen.
-Y una cuarta teoría apunta a la existencia de un viento intergaláctico, conocido como la presión RAM, que ejerce su influencia arrastrando el gas de las galaxias a su exterior.

Astrónomos de la Universidad de Arizona han intentado resolver este misterio estudiando un grupo de galaxias que muestran un serie de colas tras ellas, como si se tratara de cometas gigantescos. Anteriomente, al estudiar este tipo de objetos no se pudo explicar si el origen de dicha cola se debe a la presión RAM o a las fuerzas de marea.Pero ahora se ha detectado una diferencia entre ambos casos. Cuando la cola se debe a las fuerzas de marea (como en el sistema M81/M82), debido a las presiones ejercidas se induce la formación de nuevas estrellas. Mientras que si las colas se deben a la presión RAM sólo se puede esperar una mayor formación estelar si la cola presenta turbulencias. Luego, si en la cola de una galaxia no se detecta la presencia de un gran número de estrellas, se puede afirmar que su formación no se debe a las fuerzas de marea. Además, en estos casos, se comprobó que el disco de la galaxia no mostraba signos de mucha alteración.
Pero cuando la cola se debía a la presión RAM, los astrónomos comprobaron que la fuerza generada por la presión RAM superaba a la fuerza gravitatoria producida por la galaxia. En estos casos se pudo calcular el tiempo que el gas podría permanecer en la galaxia antes de ser totalmente expulsado, estableciéndose en un rango de entre 500 a 1.000 millones de años.Sin embargo, la densidad del gas a través de la galaxia es mayor a medida que se penetra en ella, por lo que este tiempo de expulsión puede verse menguado.
A pesar de este nuevo estudio aún no se pueden excluir otros métodos de eliminación de gas de una galaxia.

Más información en el enlace.

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