La estrella de neutrones de Casiopea A tiene una atmósfera de carbono

5 de noviembre de 2009

El telescopio de rayos X, Chandra ha obtenido una imagen de la estrella de neutrones situada en el núcleo de Cas A. Este objeto central es muy pequeño contando con tan sólo 20 kilómetros de diámetro. Con estas dimensiones sólo podría tratarse de una estrella de neutrones o de un agujero negro, siendo esta segunda opción descartada porque el objeto emite luz. Pero esta estrella tiene una particularidad. Las estrellas de neutrones son objetos celestes formados precisamente por neutrones pero tienen una fina capa externa, una atmósfera de unos 10 centímetros compuesta por hidrógeno. En cambio, la atmósfera observada en Cas A está compuesta por carbono. Se cree que el origen de este elemento es precisamente la juventud de esta estrella de neutrones, ya que hace tan sólo 330 años que explotó como supernova. En el estallido la estrella de neutrones se calienta a altas temperaturas, hasta unos mil millones grados. Después se enfría a unos pocos millones de grados, pero los investigadores creen que sus altas temperaturas fueron suficientes para producir la fusión nuclear en la superficie de la estrella de neutrones, entre el hidrógeno y el helio, produciendo carbono. Este descubrimiento permite conocer mejor la evolución de una supernova, ya que parece ser que este carbono va desapareciendo con el tiempo.

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