La cola de sodio de Mercurio

18 de noviembre de 2009

La sonda Messenger sobevoló Mercurio el pasado 29 de septiembre ejecutando una maniobra de asistencia gravitatoria encaminada a ayudar a la nave a ingresar en la órbita del planeta en el 2.011. En este sobrevuelo se fotografió casi por completo la superficie de Mercurio y se pusieron de manifiesto algunos cambios drásticos que se producen en la cola. MESSENGER llevó a cabo las observaciones más exhaustivas hasta la fecha de la atmósfera de Mercurio, conocida como "exosfera". El material de la exosfera proviene principalmente de la superficie de Mercurio, y ha sido expulsado debido a la radiación solar, el bombardeo del viento solar y la vaporización de meteoroides. Esta tenue envoltura gaseosa se extiende, por acción de la presión de la radiación solar, hasta formar una larga cola, similar a la de un cometa, que parece estar experimentando cambios mientras Mercurio realiza su viaje alrededor del Sol.Los datos aportados por la sonda indican que la cola de sodio neutro se observó muy prominente en los dos primeros sobrevuelos de MESSENGER, pero en este tercero se han reducido muy drásticamente. Esta diferencia se debe a variaciones en la presión de la radiación solar mientras Mercurio viaja en su órbita elíptica alrededor del Sol, lo que hace que la exosfera de Mercurio sea una de las más dinámicas del Sistema Solar. Las observaciones también muestran que el calcio y el magnesio en la exosfera exhiben cambios estacionales distintos al del sodio, una diferencia que los investigadores no comprenden por completo todavía. Después de que la nave espacial MESSENGER entre en la órbita de Mercurio, en 2011, podrá realizar un estudio continuo de los cambios estacionales de todos los elementos que constituyen la exosfera. Eso proporcionará información crucial sobre la importancia relativa de los procesos que originan, mantienen y modifican la atmósfera de Mercurio.

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