Descubierto un segundo planeta con órbita retrógrada

18 de noviembre de 2009

El exoplaneta HAT-P-7b posee una órbita retrógrada, es decir que orbita en la dirección opuesta a la de su estrella. Dos equipos de investigadores, utilizando el telescopio Subaru de Japón, han publicado estudios sobre las propiedades extrañas de este planeta, el segundo exoplaneta observado que posee una órbita retrógrada.
En nuestro Sistema Solar, los planetas giran tranquilamente en la misma dirección que la de su estrella madre, en nuestro caso el Sol. Esto se llama una órbita progrado. El planeta HAT-P-7b, sin embargo, tiene una órbita que es contraria a la rotación de su estrella madre, pero en el mismo plano que el ecuador (en realidad una inclinación de 180 grados). Esto se llama una órbita retrógrada. También se puede dar el caso de que se incline por lo menos a 86 grados del ecuador de su Sol, a fin de tener una órbita casi polar. Los investigadores aún tienen que determinar la verdadera rotación de la estrella de HAT-P-7, y por lo tanto cuál es el escenario real para el exoplaneta.
HAT-P-7b tiene aproximadamente 1,4 veces el radio y 1,8 veces la masa de Júpiter, y se encuentra aproximadamente a 1.000 años luz de la Tierra.
Norio Narita del Observatorio Astronómico Nacional del Japón, y un equipo dirigido por el profesor asistente de física del MIT Joshua Winn han redactado dos artículos sobre HAT-P-7b. Estos estudios fueron publicados en las Publicaciones de la Sociedad Astronómica de Japón el 25 de octubre de 2009 y en el Astrophysical Journal el 1 de octubre 2009, respectivamente.
Ambos equipos de investigación utilizaron el telescopio Subaru para observar la estrella HAT-P-7. Su espectrógrafo permitió a los investigadores controlar el desplazamiento al rojo o al azul de la luz .
La extraña órbita de HAT-P-7b podría haber sido causada por una serie de factores diferentes. El consenso general es que los planetas se forman a partir de un gran disco de material alrededor de la estrella, y así todos órbitan en la misma dirección que el disco.Pero múltiples planetas podrían haberse formado en una configuración inestable alrededor de la estrella, y su proximidad a los demás podría haber causado una caótica serie de billar gravitacional para arrancar HAT-P-7b de su órbita órbita original hasta colocarlo en la actual. Otra explicación es la presencia de un tercer objeto en el sistema, como de otro planeta o una estrella masiva compañera que hubiera perturbado a la órbita de HAT-P-7b.
HAT-P-7b es uno de los primeros exoplanetas en ser estudiados por la misión Kepler, que estudió la órbita del planeta más de 10 días. Kepler tendrá más imágenes de la estrella durante su misión, y mediante la observación de la rotación de las manchas en la superficie de la estrella, calculará la dirección orbital, después de lo cual sabremos si HAT-P-7b orbita "hacia atrás" o alrededor de los polos de la estrella.

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